2006年发射的NASA深空探测器“新地平线号”已经在太空旅行了20多年。在2015年飞掠冥王星之后,它就朝自己的下一个目标——距离地球64亿公里,位于柯伊伯带的冰冻天体2014 MU69(Ultima Thule)飞去。

冥王星已经处于太阳系的边缘,Ultima运行的轨道比它还要远16亿公里!这颗距离我们如此遥远的天体究竟是什么形状,科学家曾经做过种种猜测。早先的掩星观测显示,Ultima长约32公里,并不是一个规则的球体,而是两端粗中间细的哑铃形。这种形状的天体在太阳系很常见,比如欧洲航天局罗塞塔号探测器曾经着陆的67P/丘留莫夫—格拉西缅科彗星就一头大来一头小,和“大黄鸭”非常相似。

2018年初,长途跋涉的新地平线号距离Ultima只剩下1亿公里。拍摄的照片显示,Ultima只有1个像素大小,在背景无数颗恒星的映衬下几乎无法辨认!它所在的柯伊伯带被称为太阳系最后的边疆,共有大大小小数百万颗冰冻天体。从那里看去,太阳仅是一块黯淡的光斑,亮度仅有我们眼中太阳的0.05%!

2018年12月30日,新地平线号距离Ultima只有190万公里,原先的微小一点扩大为一块模糊的亮斑。

美国东部时间1月1日上午12点33分,新地平线号以50,700公里/小时的速度从距离Ultima 3500公里远处掠过,拍摄的照片通过无线电波在6个多小时之后抵达地球,被NASA位于西班牙马德里的深空网络接收。

科学家将高分辨率远程侦察成像仪(LORRI)拍摄的两张照片合成,终于揭示了Ultima的真面目。它长宽约35X15公里,外形酷似一个保龄球瓶或一只鸡腿。这只新鲜出炉的“鸡腿”还帮助科学家解决了一个几天之前遇到的谜题,那就是为什么Ultima的亮度随时间推移几乎不发生变化——这对于一颗形状不规则的天体来说很难解释。因为它始终像螺旋桨一样自转,而自转轴恰好指向新地平线号的方向。

项目经理马克·霍姆里奇表示,虽然无法排除二元小行星的可能性,但他更倾向于Ultima是单一天体。新地平线号搭载的7台科研仪器将在飞掠之后的4小时之内继续收集数据,更清晰的照片将在几天之后披露。受制于缓慢的传输速率,所有数据传回地球预计需要20个月之久。

宇宙V往事-专注科学科普|敬请关注