清朝时期,安徽合肥李鸿章一家,一定是当时中国最显赫的家族。

李鸿章的父亲李文安做过记名御史,品级虽然不高,权力却很大。李鸿章有5个兄弟,分别是大哥李瀚章、三弟李鹤章、四弟李蕴章、五弟李凤章和六弟李昭庆。兄弟6人中,自然是李鸿章的官职做得最大,权位最重。然而,他的兄弟们大多也在朝廷里任官。其中大哥李瀚章官至两广总督、兵部尚书,也是威名显赫的人物。

算起来,李鸿章只有一个弟弟,从没当过官。他就是李鸿章的四弟李蕴章。

李蕴章生于1829年6月20日,字秉旃。李蕴章比李鸿章小6岁。他在12岁的时候,眼睛生疾,瞎了一只。由于身体上的缺陷,李蕴章没有走上科考之路,当然就不可能做官了。他只是在大哥李瀚章衙门里做了一段时间的事情,如筹措军饷、管理税务厘金等。

李蕴章天生就是一个理财高手。他虽然眼瞎,但不管是筹措军饷,还是管理税务厘金,都处理得井井有条,先后得到了湖北巡抚胡林翼、两江总督曾国藩的赏识。特别是在管理税务厘金时,经过他一番打理,一年可以从江西获得100万两银子的厘金充实军饷。这可是一笔巨大的财富。“手里有粮,心里不慌”,湘军这才得以立住脚跟,迅速壮大。

众所周知,理财离不开算账。李蕴章在算账方面堪称天才。一般人都是双手打算盘,而李蕴章能够同时打两个算盘,一个算账,一个核算。建造房子需要核算成本时,他背着手绕地基一圈,就能算出建房要多少工料、多少时间。房子建好后再核实,分毫不差。

难能可贵的是,在剿灭太平天国运动期间,李瀚章、李鸿章等人都位居高位,权势显赫。李蕴章没有借助他们的权势谋取一官半职,反而退居老家。

1861年,曾国藩攻破了太平军将士坚守的安庆。安庆曾经是布政使司和皖省省治所在之地,相当繁华。但是,连年的战乱,使得安庆满目疮痍、百业待兴。曾国藩攻占安庆后,将这里作为两江总督衙门临时所在地,开始恢复重建。

李蕴章看到这里面蕴含的巨大商机,就跟着曾国藩进入了安庆。他首先利用与两江总督曾国藩特殊的关系,拿到了一张“盐引”,在安庆西门外开了一家盐号。清朝时期,盐业实行专卖,相当于垄断经营,里面的利润就可想而知了。于是李蕴章很快就赚得盆满钵满。

尝到了甜头后,李蕴章相继涉足当铺、钱庄和房地产生意。由于他懂得经营,又很会做人,财源自然滚滚而来。李蕴章成为李鸿章家族最有钱的人。

李鸿章虽然有钱,但绝不吝财。只要国家需要,他随时可以“千金散去”。1865年,李鸿章奉命署理两江总督。没多久,淮河清水潭埠发生决口。李鸿章奉旨堵塞决口,可却没有筹集到足够的款项。李蕴章知道后,带头捐献财产。在李蕴章的带动下,两淮盐商积极筹款。几天时间就筹措了70多万两银子,成功堵塞了决口。

晚年时,李蕴章还干了一件很有名的事情:资助并主持编纂《续修庐州府志》。此前,李鸿章觉得《庐州府志》修于康熙年间,已经太久远了,需要续修,便将任务交给了三弟李鹤章和四弟李蕴章。李鹤章去世后,李蕴章继续修订,将这个庞大的文化工程坚持到底,一共修了100卷。

李鸿章很满意,亲自为《续修庐州府志》作序。

【参考资料:《清史稿》《合肥李氏宗谱》等】